¿Qué es la intolerancia a la lactosa?

¿QUÉ NECESITO SABER?

La intolerancia a la lactosa es una condición médica en la cual el cuerpo tiene la dificultad de digerir la lactosa.  Las personas que padecen esta deficiencia enzimática, al beber leche o comer productos lácteos, pueden presentar síntomas de diarrea, hinchazón y dolor abdominal. Algunas personas nacen con una tendencia a desarrollar intolerancia a la lactosa, otros la obtienen como consecuencia de una enfermedad o lesión intestinal.

¿QUÉ ES LA LACTOSA?

La lactosa es un azúcar que se encuentra en la leche. No puede absorberse por el cuerpo a menos que se transforme en azúcares más simples llamados glucosa y galactosa.  Este cambio ocurre cuando la lactosa pasa a través del estómago hacia la parte superior del intestino delgado y entra en contacto con una enzima llamada lactasa.

La lactasa es producida por células que se encuentran en la parte superior del intestino delgado.

Si no hay suficiente lactasa en el intestino delgado, la lactosa no puede ser absorbida.

Algunas personas confunden la intolerancia a la lactosa con alergia a la leche de vaca. La diferencia entre estas dos condiciones radica en que en la alergia a la leche de la vaca, el sistema inmunológico ante esta situación, reacciona a las proteínas encontradas en la leche.

La intolerancia a la lactosa no es una alergia.  Los síntomas son causados por la lactosa no digerida en el intestino delgado

¿QUÉ CAUSA LA INTOLERANCIA A LA LACTOSA?

Existen varias causas:

  • Deficiencia primaria a la lactasa: esto resulta en bajos niveles de lactasa.  Los síntomas pueden desarrollarse a cualquier   edad, pero raramente antes de los 6 años.
  • Deficiencia congénita a la lactasa: esto causa una completa falta de lactasa desde el nacimiento.  Los síntomas pueden desarrollarse tan pronto se le dé al bebé leche o fórmula con lactosa.
  • Deficiencia secundaria a la lactasa: esto sucede cuando hay daño en las células de la parte alta del intestino delgado donde se produce la lactasa.  Es común en niños después de una infección gastrointestinal.

DESARROLLANDO DEFICIENCIA A LA LACTASA

Cuando un bebé nace, toma tiempo que la lactasa se desarrolle en el sistema digestivo.  Los bebés con más de 6 semanas de prematurez, pueden nacer con niveles muy bajos de lactasa,  desarrollando una intolerancia a la lactosa temporal.  La condición desaparece a medida que el bebé va creciendo.

¿QUÉ TAN FRECUENTE ES LA INTOLERANCIA A LA LACTOSA?

Varía de acuerdo al grupo étnico y cuántos productos lácteos se consumen dentro del país.  En las comunidades donde se consume mayor cantidad de productos lácteos, la intolerancia a la lactosa es menos común.  Esto es evidente en las comunidades hispánicas, en donde 80 de cada 100 personas sufren de intolerancia a la lactosa.

La intolerancia a la lactosa es muy común en adultos a nivel mundial.

¿CUÁLES SON LOS SÍNTOMAS DE LA INTOLERANCIA A LA LACTOSA?

Se presenta hinchazón o dolor abdominal.  Puede ocasionar eructos excesivos o gases.  Puede también ocasionar diarrea y picazón alrededor del ano.  Estos síntomas pueden desarrollarse después de una o varias horas después de haber ingerido leche, productos lácteos o cualquier alimento que contenga lactosa.

La severidad de los síntomas, depende de cuánta lactosa se ingiera.  En general, mientras más lactosa se ingiera, mayor probabilidad tendrá de desarrollar los síntomas.

¿CUÁL ES EL TRATAMIENTO PARA LA INTOLERANCIA A LA LACTOSA?

Las personas presentan niveles variables de intolerancia.  Alimentos ligeros como el yogur y cuajados pueden ser mejor tolerados porque se procesan en el intestino a menor tasa.  Yogures naturales y queso duro (como Cheddar, Edam, Suizo o Parmesano) pueden no ocasionar problemas.  Las leches libres de lactosa están disponibles pero pueden ser menos nutritivas que la leche de vaca.  Es posible comprar suplementos de lactasa en farmacias, para ser tomados con los productos lácteos.

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¿QUÉ PUEDO HACER PARA EVITAR LOS SÍNTOMAS?

Si se presenta intolerancia a la lactosa se recomienda leer las etiquetas de los alimentos y bebidas cuidadosamente.  Los alimentos que pueden ocasionar problemas incluyen la leche, crema, queso cottage, yogures, helados y leche chocolatada.  La lactosa no está presente en el chocolate negro.

¿EXISTE ALGUNA COMPLICACIÓN PROVOCADA POR LA INTOLERANCIA A LA LACTOSA?

Evitar todos los productos lácteos puede significar que no se esté obteniendo suficiente calcio.   El calcio es un mineral esencial para los huesos y sirve para que las personas crezcan fuertes y sanas.  Los alimentos que contienen lactosa oculta pueden ser algunos tipos de los siguientes:

  • Panes
  • Pasteles
  • Cereales
  • Margarina
  • Aderezos
  • Dulces
  • Snacks

Además de los alimentos con lácteos, existen medicamentos que contienen lactosa dentro de su posología que pueden afectar.  Para conocer el nivel de intolerancia a la lactosa que se padece, puede consultarse con el médico que indicará la dosis recomendada de lactasa a consumir junto con los alimentos.

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