¿Qué es la intolerancia a la lactosa?

¿QUÉ NECESITO SABER?

Ser intolerante a la lactosa significa no tener suficiente enzima (lactosa) en el intestino delgado para digerir toda la lactosa consumida. La lactosa no digerida pasará al intestino grueso provocando los síntomas característicos de esta condición.

¿QUÉ ES LA LACTOSA?

La lactosa es un azúcar que está presente en todas las leches de los mamíferos: vaca, cabra, oveja y en la humana, y que también puede encontrarse en muchos productos y platos preparados. Es el llamado azúcar de la leche, disacárido natural compuesto de glucosa y galactita. Existe una gran cantidad de alimentos e ingredientes que contienen lactosa y que la mayoría de consumidores desconoce.

¿QUÉ CAUSA LA INTOLERANCIA A LA LACTOSA?

Existen varias causas:

  • Deficiencia primaria a la lactasa: esto resulta en bajos niveles de lactasa.  Los síntomas pueden desarrollarse a cualquier   edad, pero raramente antes de los 6 años.
  • Deficiencia congénita a la lactasa: esto causa una completa falta de lactasa desde el nacimiento.  Los síntomas pueden desarrollarse tan pronto se le dé al bebé leche o fórmula con lactosa.
  • Deficiencia secundaria a la lactasa: esto sucede cuando hay daño en las células de la parte alta del intestino delgado donde se produce la lactasa.  Es común en niños después de una infección gastrointestinal.

DESARROLLANDO DEFICIENCIA A LA LACTASA

Cuando un bebé nace, toma tiempo que la lactasa se desarrolle en el sistema digestivo.  Los bebés con más de 6 semanas de prematurez, pueden nacer con niveles muy bajos de lactasa,  desarrollando una intolerancia a la lactosa temporal.  La condición desaparece a medida que el bebé va creciendo.

¿QUÉ TAN FRECUENTE ES LA INTOLERANCIA A LA LACTOSA?

Varía de acuerdo al grupo étnico y cuántos productos lácteos se consumen dentro del país.  En las comunidades donde se consume mayor cantidad de productos lácteos, la intolerancia a la lactosa es menos común.  Esto es evidente en las comunidades hispánicas, en donde 80 de cada 100 personas sufren de intolerancia a la lactosa.

La intolerancia a la lactosa es muy común en adultos a nivel mundial.

¿CUÁLES SON LOS SÍNTOMAS DE LA INTOLERANCIA A LA LACTOSA?

Se presenta hinchazón o dolor abdominal.  Puede ocasionar eructos excesivos o gases.  Puede también ocasionar diarrea y picazón alrededor del ano.  Estos síntomas pueden desarrollarse después de una o varias horas después de haber ingerido leche, productos lácteos o cualquier alimento que contenga lactosa.

La severidad de los síntomas, depende de cuánta lactosa se ingiera.  En general, mientras más lactosa se ingiera, mayor probabilidad tendrá de desarrollar los síntomas.

¿CUÁL ES EL TRATAMIENTO PARA LA INTOLERANCIA A LA LACTOSA?

Las personas presentan niveles variables de intolerancia.  Alimentos ligeros como el yogur y cuajados pueden ser mejor tolerados porque se procesan en el intestino a menor tasa.  Yogures naturales y queso duro (como Cheddar, Edam, Suizo o Parmesano) pueden no ocasionar problemas.  Las leches libres de lactosa están disponibles pero pueden ser menos nutritivas que la leche de vaca.  Es posible comprar suplementos de lactasa en farmacias, para ser tomados con los productos lácteos.

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¿QUÉ PUEDO HACER PARA EVITAR LOS SÍNTOMAS?

Si se presenta intolerancia a la lactosa se recomienda leer las etiquetas de los alimentos y bebidas cuidadosamente.  Los alimentos que pueden ocasionar problemas incluyen la leche, crema, queso cottage, yogures, helados y leche chocolatada.  La lactosa no está presente en el chocolate negro.

¿EXISTE ALGUNA COMPLICACIÓN PROVOCADA POR LA INTOLERANCIA A LA LACTOSA?

Evitar todos los productos lácteos puede significar que no se esté obteniendo suficiente calcio.   El calcio es un mineral esencial para los huesos y sirve para que las personas crezcan fuertes y sanas.  Los alimentos que contienen lactosa oculta pueden ser algunos tipos de los siguientes:

  • Panes
  • Pasteles
  • Cereales
  • Margarina
  • Aderezos
  • Dulces
  • Snacks

Además de los alimentos con lácteos, existen medicamentos que contienen lactosa dentro de su posología que pueden afectar.  Para conocer el nivel de intolerancia a la lactosa que se padece, puede consultarse con el médico que indicará la dosis recomendada de lactasa a consumir junto con los alimentos.